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¿Realmente puedes convertir el plomo en oro?

¿Realmente puedes convertir el plomo en oro?

Antes de que la química fuera una ciencia, había alquimia. Una de las misiones supremas de los alquimistas fue transmutar (transformar) el plomo en oro.

El plomo (número atómico 82) y el oro (número atómico 79) se definen como elementos por la cantidad de protones que poseen. Cambiar el elemento requiere cambiar el número atómico (protón). El número de protones en un elemento no puede ser alterado por ningún medio químico. Sin embargo, la física puede usarse para agregar o eliminar protones y, por lo tanto, cambiar un elemento por otro. Debido a que el plomo es estable, obligarlo a liberar tres protones requiere una gran cantidad de energía, tanto que el costo de transmutarlo supera con creces el valor de cualquier oro resultante.

Historia

La transmutación de plomo en oro no solo es teóricamente posible, ¡se ha logrado! Se ha informado que Glenn Seaborg, Premio Nobel de Química de 1951, logró transmutar una pequeña cantidad de plomo (aunque puede haber comenzado con el bismuto, otro metal estable que a menudo sustituía al plomo) en oro en 1980. Un informe anterior (1972) detalla un descubrimiento accidental por parte de físicos soviéticos en una instalación de investigación nuclear cerca del lago Baikal en Siberia de una reacción que convirtió el blindaje de plomo de un reactor experimental en oro.

Transmutación hoy

Hoy en día, los aceleradores de partículas transmutan elementos rutinariamente. Una partícula cargada se acelera utilizando campos eléctricos y magnéticos. En un acelerador lineal, las partículas cargadas se desplazan a través de una serie de tubos cargados separados por espacios. Cada vez que la partícula emerge entre espacios, se acelera por la diferencia de potencial entre segmentos adyacentes.

En un acelerador circular, los campos magnéticos aceleran las partículas que se mueven en caminos circulares. En cualquier caso, la partícula acelerada impacta un material objetivo, potencialmente liberando protones o neutrones libres y creando un nuevo elemento o isótopo. Los reactores nucleares también pueden usarse para crear elementos, aunque las condiciones están menos controladas.

En la naturaleza, se crean nuevos elementos al agregar protones y neutrones a los átomos de hidrógeno dentro del núcleo de una estrella, produciendo elementos cada vez más pesados, hasta el hierro (número atómico 26). Este proceso se llama nucleosíntesis. Los elementos más pesados ​​que el hierro se forman en la explosión estelar de una supernova. En una supernova, el oro puede transformarse en plomo, pero no al revés.

Si bien puede que nunca sea común transmutar plomo en oro, es práctico obtener oro de minerales de plomo. Los minerales galena (sulfuro de plomo, PbS), cerusita (carbonato de plomo, PbCO3) y anglesita (sulfato de plomo, PbSO4) a menudo contienen zinc, oro, plata y otros metales. Una vez que el mineral ha sido pulverizado, las técnicas químicas son suficientes para separar el oro del plomo. El resultado es casi alquimia.