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Segunda Guerra Mundial: la invasión de Italia

Segunda Guerra Mundial: la invasión de Italia

La invasión aliada de Italia tuvo lugar del 3 al 16 de septiembre de 1943, durante la Segunda Guerra Mundial (1939-1945). Tras expulsar a las tropas alemanas e italianas del norte de África y Sicilia, los aliados decidieron invadir Italia en septiembre de 1943. Aterrizando en Calabria y al sur de Salerno, las fuerzas británicas y estadounidenses empujaron tierra adentro. La lucha alrededor de Salerno resultó particularmente feroz y terminó cuando llegaron las fuerzas británicas de Calabria. Derrotados alrededor de las playas, los alemanes se retiraron al norte a la Línea Volturno. La invasión abrió un segundo frente en Europa y ayudó a quitarle presión a las fuerzas soviéticas en el este.

Datos rápidos: la invasión de Italia

  • fechas: 3-16 de septiembre de 1943, durante la Segunda Guerra Mundial (1939-1945).
  • Aliados Ejércitos y Comandantes: General Sir Harold Alexander, general sir Bernard Montgomery y teniente general Mark Clark; 189,000 hombres.
  • Ejércitos del Eje y Comandantes: El mariscal de campo Albert Kesselring y el coronel general Heinrich von Vietinghoff; 100.000 hombres

Sicilia

Con la conclusión de la campaña en el norte de África a fines de la primavera de 1943, los planificadores aliados comenzaron a mirar hacia el norte a través del Mediterráneo. Aunque los líderes estadounidenses, como el general George C. Marshall, estaban a favor de avanzar con una invasión de Francia, sus homólogos británicos deseaban un ataque contra el sur de Europa. El primer ministro Winston Churchill abogó ardientemente por atacar a través de lo que llamó "la parte más vulnerable de Europa", ya que creía que Italia podría ser eliminada de la guerra y el Mediterráneo abierto a la navegación aliada.

A medida que se hizo cada vez más claro que los recursos no estaban disponibles para una operación entre canales en 1943, el presidente Franklin Roosevelt aceptó la invasión de Sicilia. Aterrizando en julio, las fuerzas estadounidenses y británicas llegaron a tierra cerca de Gela y al sur de Siracusa. Empujando hacia el interior, las tropas del Séptimo Ejército del Teniente General George S. Patton y el Octavo Ejército del General Sir Bernard Montgomery hicieron retroceder a los defensores del Eje.

Próximos pasos

Estos esfuerzos dieron como resultado una exitosa campaña que condujo al derrocamiento del líder italiano Benito Mussolini a fines de julio de 1943. Con el cierre de las operaciones en Sicilia a mediados de agosto, el liderazgo aliado reanudó las discusiones sobre una invasión de Italia. Aunque los estadounidenses se mostraron reacios, Roosevelt comprendió la necesidad de continuar atacando al enemigo para aliviar la presión del Eje sobre la Unión Soviética hasta que los desembarcos en el noroeste de Europa puedan avanzar. Además, como los italianos se habían acercado a los Aliados con propuestas de paz, se esperaba que gran parte del país pudiera ser ocupada antes de que las tropas alemanas llegaran en grandes cantidades.

Antes de la campaña en Sicilia, los planes aliados preveían una invasión limitada de Italia que se restringiría a la parte sur de la península. Con el colapso del gobierno de Mussolini, se consideraron operaciones más ambiciosas. Al evaluar las opciones para invadir Italia, los estadounidenses inicialmente esperaban desembarcar en la parte norte del país, pero el rango de combatientes aliados limitó las posibles áreas de desembarco a la cuenca del río Volturno y las playas alrededor de Salerno. Aunque más al sur, Salerno fue elegido debido a sus condiciones de surf más tranquilas, la proximidad a las bases aéreas aliadas y la red de carreteras existente más allá de las playas.

Operación Baytown

La planificación de la invasión recayó en el Comandante Supremo Aliado en el Mediterráneo, el General Dwight D. Eisenhower, y el comandante del 15º Grupo de Ejércitos, el General Sir Harold Alexander. Trabajando en un horario comprimido, su personal en la Sede de la Fuerza Aliada diseñó dos operaciones, Baytown y Avalanche, que exigían desembarcos en Calabria y Salerno, respectivamente. Asignado al Octavo Ejército de Montgomery, Baytown estaba programado para el 3 de septiembre.

Se esperaba que estos desembarcos atrajeran a las fuerzas alemanas hacia el sur, lo que les permitiría quedar atrapados en el sur de Italia por los desembarcos posteriores de Avalanche el 9 de septiembre. Este enfoque también tuvo el beneficio de que la nave de desembarco pudiera partir directamente de Sicilia. Sin creer que los alemanes darían batalla en Calabria, Montgomery se opuso a la Operación Baytown ya que sintió que colocaba a sus hombres demasiado lejos de los principales desembarcos en Salerno. A medida que se desarrollaban los acontecimientos, se demostró que Montgomery tenía razón y sus hombres se vieron obligados a marchar 300 millas contra una resistencia mínima para llegar a los combates.

Operación avalancha

La ejecución de la Operación Avalancha recayó en el Quinto Ejército de EE. UU. Del Teniente General Mark Clark, que estaba compuesto por el VI Cuerpo del Gran General Ernest Dawley y el X Cuerpo Británico del Teniente General Richard McCreery. Con la tarea de apoderarse de Nápoles y conducir a través de la costa este para cortar las fuerzas enemigas hacia el sur, la Operación Avalancha pidió aterrizar en un amplio frente de 35 millas al sur de Salerno. La responsabilidad de los desembarcos iniciales recayó en las 46 y 56 Divisiones británicas en el norte y en la 36 División de Infantería de los Estados Unidos en el sur. El río Sele separó las posiciones británica y estadounidense.

Apoyando el flanco izquierdo de la invasión había una fuerza de Rangers del Ejército de los EE. UU. Y Comandos británicos, a quienes se les dio el objetivo de asegurar los pasos de montaña en la Península de Sorrento y bloquear los refuerzos alemanes de Nápoles. Antes de la invasión, se pensó mucho en una variedad de operaciones aéreas de apoyo utilizando la 82 División Aerotransportada de EE. UU. Estos incluyeron el empleo de tropas de planeadores para asegurar los pasos en la península de Sorrento, así como un esfuerzo de división completa para capturar los cruces sobre el río Volturno.

Cada una de estas operaciones se consideró innecesaria o insostenible y fue desestimada. Como resultado, el 82 se colocó en reserva. En el mar, la invasión sería apoyada por un total de 627 buques bajo el mando del vicealmirante Henry K. Hewitt, veterano de los desembarcos tanto del norte de África como de Sicilia. Aunque era poco probable lograr la sorpresa, Clark no hizo ninguna provisión para un bombardeo naval previo a la invasión a pesar de la evidencia del Pacífico que sugirió que esto era necesario.

Preparaciones alemanas

Con el colapso de Italia, los alemanes comenzaron planes para defender la península. En el norte, el Grupo de Ejércitos B, bajo el mariscal de campo Erwin Rommel, asumió la responsabilidad hasta el sur de Pisa. Por debajo de este punto, el Comando del Ejército del Mariscal de Campo Albert Kesselring al Sur tenía la tarea de detener a los Aliados. La principal formación de campo de Kesselring, el Décimo Ejército del Coronel General Heinrich von Vietinghoff, compuesto por el XIV Panzer Corps y el LXXVI Panzer Corps, entró en línea el 22 de agosto y comenzó a moverse a posiciones defensivas. No creyendo que cualquier aterrizaje enemigo en Calabria u otras áreas en el sur sería el principal esfuerzo aliado, Kesselring dejó estas áreas ligeramente defendidas y dirigió a las tropas para retrasar cualquier avance mediante la destrucción de puentes y el bloqueo de carreteras. Esta tarea recayó principalmente en el Cuerpo Panzer del LXXVI del general Traugott Herr.

Tierras de Montgomery

El 3 de septiembre, el XIII Cuerpo del VIII Ejército cruzó el Estrecho de Mesina y comenzó a desembarcar en varios puntos de Calabria. Al encontrarse con la ligera oposición italiana, los hombres de Montgomery tuvieron pocos problemas para llegar a tierra y comenzaron a formarse para moverse hacia el norte. Aunque encontraron cierta resistencia alemana, el mayor impedimento para su avance se produjo en forma de puentes, minas y bloqueos de carreteras demolidos. Debido a la naturaleza accidentada del terreno, que mantenía a las fuerzas británicas en las carreteras, la velocidad de Montgomery se volvió dependiente de la velocidad a la que sus ingenieros podían eliminar los obstáculos.

El 8 de septiembre, los aliados anunciaron que Italia se había rendido formalmente. En respuesta, los alemanes iniciaron la Operación Achse, que los vio desarmar a las unidades italianas y hacerse cargo de la defensa de los puntos clave. Con la capitulación italiana, los Aliados comenzaron la Operación Slapstick el 9 de septiembre, que pidió que los buques de guerra británicos y estadounidenses transportaran a la 1ra División Aerotransportada británica al puerto de Taranto. Al no encontrar oposición, desembarcaron y ocuparon el puerto.

Aterrizando en Salerno

El 9 de septiembre, las fuerzas de Clark comenzaron a moverse hacia las playas al sur de Salerno. Conscientes del enfoque de los Aliados, las fuerzas alemanas en las alturas detrás de las playas se prepararon para los desembarcos. A la izquierda aliada, los Rangers y Commandos llegaron a tierra sin incidentes y rápidamente aseguraron sus objetivos en las montañas de la península de Sorrento. A su derecha, el cuerpo de McCreery encontró una feroz resistencia alemana y requirió el apoyo de los disparos navales para moverse hacia el interior. Totalmente ocupados en su frente, los británicos no pudieron presionar hacia el sur para unirse con los estadounidenses.

Al encontrarse con fuego intenso de elementos de la 16 División Panzer, la 36 División de Infantería inicialmente luchó por ganar terreno hasta que las unidades de reserva fueron desembarcadas. Al caer la noche, los británicos habían logrado un avance hacia el interior de entre cinco y siete millas, mientras que los estadounidenses mantuvieron la llanura al sur de Sele y ganaron alrededor de cinco millas en algunas áreas. Aunque los aliados habían desembarcado, los comandantes alemanes estaban satisfechos con la defensa inicial y comenzaron a desplazar unidades hacia la cabeza de playa.

Los alemanes contraatacan

Durante los siguientes tres días, Clark trabajó para conseguir tropas adicionales y expandir las líneas aliadas. Debido a la tenaz defensa alemana, el crecimiento de la cabeza de playa resultó lento, lo que obstaculizó la capacidad de Clark para acumular fuerzas adicionales. Como resultado, para el 12 de septiembre, X Corps cambió a la defensiva ya que no había suficientes hombres disponibles para continuar el avance. Al día siguiente, Kesselring y von Vietinghoff comenzaron una contraofensiva contra la posición aliada. Mientras que la división Hermann Göring Panzer atacó desde el norte, el ataque alemán principal golpeó el límite entre los dos cuerpos aliados.

Este asalto ganó terreno hasta que fue detenido por una defensa de última hora por la 36.a División de Infantería. Esa noche, el Cuerpo VI de EE. UU. Fue reforzado por elementos de la 82 División Aerotransportada, que saltaron dentro de las líneas Aliadas. Cuando llegaron refuerzos adicionales, los hombres de Clark pudieron revertir los ataques alemanes el 14 de septiembre con la ayuda de disparos navales. El 15 de septiembre, después de haber sufrido grandes pérdidas y no haber podido romper las líneas aliadas, Kesselring puso a la defensiva la 16ª División Panzer y la 29ª División Panzergrenadier. Al norte, el XIV Cuerpo Panzer continuó sus ataques, pero fueron derrotados por las fuerzas aliadas apoyadas por el poder aéreo y los disparos navales.

Los esfuerzos posteriores tuvieron un destino similar al día siguiente. Con la batalla en Salerno furiosa, Montgomery fue presionado por Alexander para acelerar el avance del Octavo Ejército hacia el norte. Aún obstaculizado por las malas condiciones del camino, Montgomery envió fuerzas ligeras a la costa. El 16 de septiembre, las patrullas de este destacamento se pusieron en contacto con la 36ª División de Infantería. Con el acercamiento del Octavo Ejército y la falta de fuerzas para continuar atacando, von Vietinghoff recomendó romper la batalla y hacer pivotar al Décimo Ejército en una nueva línea defensiva que abarque la península. Kesselring acordó el 17 de septiembre y en la noche del 18/19, las fuerzas alemanas comenzaron a retirarse de la cabeza de playa.

Secuelas

Durante el curso de la invasión de Italia, las fuerzas aliadas sufrieron 2.009 muertos, 7.050 heridos y 3.501 desaparecidos, mientras que las bajas alemanas sumaron alrededor de 3.500. Tras asegurar la cabeza de playa, Clark giró hacia el norte y comenzó a atacar hacia Nápoles el 19 de septiembre. Al llegar desde Calabria, el octavo ejército de Montgomery se alineó en el lado este de las montañas de los Apeninos y empujó hacia la costa este.

El 1 de octubre, las fuerzas aliadas entraron en Nápoles cuando los hombres de von Vietinghoff se retiraron a las posiciones de la Línea Volturno. Conduciendo hacia el norte, los Aliados rompieron esta posición y los alemanes lucharon varias acciones de retaguardia mientras se retiraban. Siguiendo, las fuerzas de Alexander se dirigieron hacia el norte hasta encontrarse con la línea de invierno a mediados de noviembre. Bloqueados por estas defensas, los Aliados finalmente se abrieron paso en mayo de 1944 después de las Batallas de Anzio y Monte Cassino.