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Las galaxias que interactúan tienen resultados interesantes

Las galaxias que interactúan tienen resultados interesantes

Las galaxias son los objetos individuales más grandes del universo. Cada uno contiene más de billones de estrellas en un solo sistema gravitacionalmente unido. Si bien el universo es extremadamente grande y muchas galaxias están muy separadas, en realidad es bastante común que las galaxias se agrupen en grupos. También es común que choquen entre sí. El resultado es la creación de nuevas galaxias. Los astrónomos pueden rastrear la construcción de galaxias a medida que colisionaron a lo largo de la historia, y ahora saben que esta es la forma principal en que se construyen las galaxias.

Hay toda un área de astronomía dedicada al estudio de galaxias en colisión. El proceso no solo afecta a las galaxias en sí, sino que los astrónomos también observan que el nacimiento de estrellas a menudo se desencadena cuando las galaxias se fusionan.

Interacciones de galaxias

Grandes galaxias, como la Vía Láctea y la Galaxia de Andrómeda, se unieron cuando objetos más pequeños colisionaron y se fusionaron. Hoy, los astrónomos ven satélites más pequeños que orbitan cerca de la Vía Láctea y de Andrómeda. Estas "galaxias enanas" tienen algunas de las características de las galaxias más grandes, pero están en una escala mucho más pequeña y pueden tener una forma irregular. Algunos de los compañeros están siendo canibalizados por nuestra galaxia.

Los satélites más grandes de la Vía Láctea se llaman Nubes de Magallanes Grandes y Pequeñas. Parecen estar orbitando nuestra galaxia en una órbita de miles de millones de años, y es posible que nunca se fusionen con la Vía Láctea. Sin embargo, se ven afectados por su atracción gravitacional, y es posible que solo se acerquen a la galaxia por primera vez. Si es así, todavía podría haber una fusión en un futuro lejano. Las formas de las nubes de Magallanes han sido distorsionadas por eso, haciendo que parezcan irregulares. También hay evidencia de grandes corrientes de gas que se extraen de ellos hacia nuestra propia galaxia.

Fusiones de galaxias

Se producen colisiones de galaxias grandes, que crean enormes galaxias nuevas en el proceso. A menudo, lo que sucede es que dos grandes galaxias espirales se fusionarán, y debido a la deformación gravitacional que precede a la colisión, las galaxias perderán su estructura espiral. Una vez que las galaxias se fusionan, los astrónomos sospechan que forman una nueva estructura conocida como galaxia elíptica. Ocasionalmente, dependiendo de los tamaños relativos de las galaxias fusionadas, una galaxia irregular o peculiar es el resultado de la fusión.

Curiosamente, si bien las galaxias pueden fusionarse, el proceso no siempre daña las estrellas que contienen. Esto se debe a que si bien las galaxias tienen estrellas y planetas, hay MUCHO espacio vacío, así como nubes gigantes de gas y polvo. Sin embargo, las galaxias en colisión que contienen una gran cantidad de gas entran en un período de rápida formación de estrellas. Por lo general, es mucho mayor que la tasa promedio de formación estelar en una galaxia que no colisiona. Tal sistema fusionado se conoce como galaxia de estallido estelar; acertadamente llamado así por una gran cantidad de estrellas que se crean en un corto período de tiempo como resultado de la colisión.

Fusión de la Vía Láctea con la galaxia de Andrómeda

Un ejemplo "cercano a casa" de una gran fusión de galaxias es el que ocurrirá entre la galaxia de Andrómeda y nuestra propia Vía Láctea. El resultado, que tardará millones de años en desarrollarse, será una nueva galaxia.

Actualmente, Andromeda está a unos 2,5 millones de años luz de la Vía Láctea. Eso es aproximadamente 25 veces más lejos que la Vía Láctea es ancha. Esto es, obviamente, una gran distancia, pero es bastante pequeño considerando la escala del universo.telescopio espacial Hubble Los datos sugieren que la galaxia de Andrómeda está en curso de colisión con la Vía Láctea, y las dos comenzarán a fusionarse en unos 4 mil millones de años.

Así es como se desarrollará. En aproximadamente 3.75 mil millones de años, la galaxia de Andrómeda prácticamente llenará el cielo nocturno. Al mismo tiempo, él y la Vía Láctea comenzarán a deformarse debido a la inmensa atracción gravitatoria que cada uno tendrá sobre el otro. Finalmente, los dos se combinarán para formar una galaxia elíptica grande y única. También es posible que otra galaxia, llamada la galaxia Triangulum, que actualmente orbita a Andrómeda, también participe en la fusión. La galaxia resultante podría llamarse "Milkdromeda", si todavía hay alguien para nombrar objetos en el cielo.

¿Qué pasará con la Tierra?

Lo más probable es que la fusión tenga poco efecto en nuestro sistema solar. Como la mayor parte de Andrómeda es espacio vacío, gas y polvo, al igual que la Vía Láctea, muchas de las estrellas deberían encontrar nuevas órbitas alrededor del centro galáctico combinado. Ese centro puede tener hasta tres agujeros negros supermasivos hasta que también se fusionen.

El mayor peligro para nuestro sistema solar es el brillo creciente de nuestro Sol, que eventualmente agotará su combustible de hidrógeno y se convertirá en un gigante rojo. Eso comenzará a suceder en unos cuatro mil millones de años. En ese punto, envolverá a la Tierra a medida que se expande. Parece que la vida se habrá extinguido mucho antes de que se produzca cualquier tipo de fusión de galaxias. O, si tenemos suerte, nuestros descendientes habrán descubierto una forma de escapar del sistema solar y encontrar un mundo con una estrella más joven.

Editado y actualizado por Carolyn Collins Petersen.