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Cómo se forman los meteoritos y qué son

Cómo se forman los meteoritos y qué son

Los observadores de estrellas experimentados están familiarizados con los meteoritos. Pueden caerse en cualquier momento del día o de la noche, pero estos destellos de luz brillantes son mucho más fáciles de ver con poca luz u oscuridad. Si bien a menudo se les conoce como estrellas "fugaces" o "fugaces", estos fragmentos de roca ardiente en realidad no tienen nada que ver con las estrellas.

Conclusiones clave: meteoritos

  • Los meteoritos son destellos de luz que se forman cuando pedazos de roca espacial atraviesan nuestra atmósfera y estallan en llamas.
  • Los meteoros pueden ser creados por cometas y asteroides, pero no son cometas y asteroides.
  • Un meteorito es una roca espacial que sobrevive al viaje a través de la atmósfera y aterriza en la superficie de un planeta.
  • Los meteoros pueden ser detectados por los sonidos que emiten al pasar por la atmósfera.

Definición de meteoros

Técnicamente, los "meteoros" son destellos de luz que ocurren cuando un pequeño pedazo de basura espacial se denomina velocidad a través de la atmósfera de la Tierra. Los meteoritos pueden tener solo el tamaño de un grano de arena o un guisante, aunque algunos son guijarros pequeños. Las más grandes pueden ser rocas gigantes del tamaño de montañas. Sin embargo, la mayoría son el resultado de pequeños pedazos de roca espacial que se pierden en la Tierra durante su órbita.

Mirando un meteorito entrante descender a través de la atmósfera de la Tierra, como se ve desde la Estación Espacial Internacional. NASA

¿Cómo se forman los meteoritos?

Cuando los meteoritos atraviesan la capa de aire que rodea la Tierra, la fricción causada por las moléculas de gas que componen la atmósfera de nuestro planeta los calienta, y la superficie del meteorito comienza a calentarse y brillar. Eventualmente, el calor y la alta velocidad se combinan para vaporizar el meteorito, por lo general, muy por encima de la superficie de la Tierra. Trozos más grandes de escombros se rompen y bañan muchos pedazos por el cielo. La mayoría de esos también se vaporizan. Cuando eso sucede, los observadores pueden ver diferentes colores en la "llamarada" que rodea el meteorito. Los colores se deben a los gases en la atmósfera que se calientan junto con el meteorito, así como a los materiales dentro de los escombros. Algunas piezas más grandes crean "bengalas" muy grandes en el cielo, y a menudo se las conoce como "bólidos".

Impactos de meteoritos

Los meteoritos más grandes que sobreviven al viaje a través de la atmósfera y aterrizan en la superficie de la Tierra, o en cuerpos de agua, se conocen como meteoritos. Los meteoritos son a menudo rocas muy oscuras y lisas, que generalmente contienen hierro o una combinación de piedra y hierro.

Muchas piezas de roca espacial que llegan al suelo y son encontradas por cazadores de meteoritos son bastante pequeñas e incapaces de causar mucho daño. Solo los meteoritos más grandes crearán un cráter cuando aterricen. Tampoco están fumando, otra idea falsa común.

Cazadores de meteoritos. Centro Espacial Johnson de la NASA

La pieza de roca espacial que hizo el Meteor Crater en Arizona, tenía unos 160 pies (50 metros) de ancho. El impactador de Chelyabinsk que aterrizó en Rusia en 2013 tenía unos 66 pies (20 metros) de largo y causó ondas de choque que destrozaron las ventanas a una gran distancia. Hoy, este tipo de grandes impactos son relativamente raros en la Tierra, pero hace miles de millones de años cuando se formó la Tierra, nuestro planeta fue bombardeado por rocas espaciales entrantes de todos los tamaños.

La bola de fuego creada como un superbolido estalló sobre Chelyabinsk, Rusia, el 15 de febrero de 2013. Esto fue filmado con una cámara dash. Wikimedia Commons, CC-BY.

Impacto de meteoritos y la muerte de los dinosaurios

Uno de los eventos de impacto más grandes y "recientes" ocurrió hace casi 65,000 años cuando un trozo de roca espacial de unos 6 a 9 millas (10 a 15 kilómetros) se estrelló contra la superficie de la Tierra cerca de donde se encuentra hoy la Península de Yucatán en México. La región se llama Chicxulub (se pronuncia "Cheesh-uh-loob") y no se descubrió hasta la década de 1970. El impacto, que en realidad puede haber sido causado por múltiples rocas entrantes, tuvo un impacto drástico en la Tierra, incluidos terremotos, maremotos y un cambio climático repentino y prolongado causado por escombros suspendidos en la atmósfera. El impactador Chicxulub excavó un cráter de unos 150 kilómetros de diámetro y está ampliamente asociado con una gran extinción de vida que probablemente incluía la mayoría de las especies de dinosaurios.

Afortunadamente, ese tipo de impactos de meteoritos son bastante raros en nuestro planeta. Todavía ocurren en otros mundos del sistema solar. A partir de esos eventos, los científicos planetarios tienen una buena idea de cómo funcionan los cráteres en las superficies sólidas de roca y hielo, así como en las atmósferas superiores de los planetas gigantes gaseosos y de hielo.

¿Es un asteroide un meteorito?

Aunque pueden ser fuentes de meteoritos, los asteroides no son meteoros. Son cuerpos separados y pequeños en el sistema solar. Los asteroides suministran material de meteoros a través de colisiones, que dispersan trozos de su roca en el espacio. Los cometas también pueden generar meteoros, extendiendo rastros de roca y polvo a medida que orbitan el Sol. Cuando la órbita de la Tierra se cruza con las órbitas de los rastros de cometas o los restos de asteroides, esos fragmentos de material espacial pueden ser barridos. Ahí es cuando comienzan el ardiente viaje a través de nuestra atmósfera, vaporizándose a medida que avanzan. Si algo sobrevive para llegar al suelo, es cuando se convierten en meteoritos.

El asteroide Vesta ha suministrado algunos meteoritos que aterrizaron en la Tierra. NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Lluvias de meteoritos

Hay varias posibilidades de que la Tierra arar rastros de escombros que quedan por la ruptura de asteroides y las órbitas cometarias. Cuando la Tierra encuentra un rastro de desechos espaciales, los eventos de meteoritos resultantes se llaman "lluvias de meteoritos". Pueden generar desde unas pocas decenas de meteoritos en el cielo por hora cada noche hasta casi un centenar. Todo depende de qué tan grueso sea el sendero y cuántos meteoritos hagan el viaje final a través de nuestra atmósfera.

Una muestra de lo que proporciona una lluvia de meteoritos en el cielo nocturno. Los meteoros de la lluvia de meteoritos de Oriónida parecen irradiar desde la dirección de la constelación de Orión. Son, en realidad, trozos de polvo de un cometa que se vaporiza en la atmósfera superior de la Tierra. Carolyn Collins Petersen